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Conductor que chocó contra autobús de jornaleros en la Florida tiene historial de conducción peligrosa

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Un hombre con un largo historial de conducción peligrosa se declaró inocente este miércoles de conducir bajo la influencia de sustancias y homicidio involuntario en la muerte de ocho jornaleros mexicanos en un choque vehicular en la Florida, que dejó también al menos 40 lesionados.

Bryan Maclean Howard, de 41 años, permanece encarcelado sin fianza por el accidente del martes ocurrido alrededor de las 6:40 de la mañana, a unos 130 kilómetros al norte de Orlando cuando los jornaleros eran llevados a trabajar en Cannon Farms, en Dunnellon.

La Patrulla de Caminos de la Florida informó que Howard conducía su camioneta Ford Ranger 2001 cuando cruzó la línea central en la autopista estatal 40, una carretera recta de dos carriles que pasa por granjas de caballos. La camioneta impactó un costado del autobús de los trabajadores agrícolas, provocando que este se saliera de la carretera, se estrellara contra una cerca y un árbol, y se volcara.

Los documentos judiciales que detallan qué sustancia habría consumido Howard permanecían sellados este miércoles.

Le dijo a un juez por teleconferencia desde la cárcel que trabaja de forma independiente como pintor y colocador de paneles de yeso, no tenía dependientes y tenía 700 dólares en el banco y ningún otro activo. Tenía la cabeza vendada y vestía una bata de recluso. El juez le negó la fianza, le asignó un defensor público y fijó su próxima aparición en la corte para el próximo mes.

Los padres de Howard no respondieron a un mensaje telefónico este miércoles para solicitar sus comentarios, y la oficina del defensor público del condado Marion declinó hacer comentarios.

Registros judiciales del condado Marion muestran que Howard ha tenido al menos tres accidentes vehiculares y numerosas multas de tráfico desde 2006. Le han suspendido la licencia al menos tres veces, la última en 2021 por acumular demasiadas multas en un año. En 2013, fue condenado por robo mayor. Un año después, su libertad condicional fue revocada después de que dio positivo en una prueba de cocaína.

Mientras, las autoridades consulares de México en la Florida trabajaban este miércoles para apoyar a una comunidad de jornaleros después del accidente.

Alicia Bárcena, secretaria de Relaciones Exteriores de México, dijo anoche en la red social X que las ocho personas fallecidas estaban en Estados Unidos con visas H-2A. Este visado permite a los empleadores de Estados Unidos o agentes que cumplen ciertos requisitos traer a extranjeros al país para llenar puestos de empleos temporales en la agricultura.

Las granjas de la Florida emplean más trabajadores del programa H-2A que cualquier otro estado, aproximadamente 50.000 al año, según la Asociación de Frutas y Hortalizas de la Florida.

El presidente mexicano Andrés Manuel López Obrador dijo este miércoles que 44 de los jornaleros en el autobús eran “paisanos nuestros, que fueron a trabajar, contratados por un empresario mexicano-estadounidense, con visas de trabajo temporal”. Agregó que no proporcionaba más información sobre las víctimas, por consideración a sus familiares.

El consulado mexicano en Orlando estaba proporcionando apoyo en el hospital AdventHealth Ocala, a donde fueron llevados muchos de los heridos. La Patrulla de Caminos de la Florida dijo que los nombres de las personas que fallecieron serían publicados después de notificar a los familiares.

Andres Sequera, director de misión y ministerio de los hospitales de AdventHealth, dijo que los capellanes visitaron a los trabajadores lesionados y “estaban de buen ánimo para lo que han pasado”.

“Pudimos proporcionar apoyo, presencia y oración cuando se nos pidió”, señaló.

“Gracias a todos los que se han comunicado y han ofrecido condolencias, ayuda y oraciones” por las personas heridas en el accidente, dijo Cannon Farms en una publicación en su página de Facebook.

Cannon Farms se describe como un negocio familiar que ha cultivado sus tierras durante más de 100 años. La empresa se centra ahora en cacahuates y sandías, que envía a supermercados de todo Estados Unidos y Canadá. Se encuentra a unos 13 kilómetros de distancia del lugar del accidente.

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